Il Superuovo

Somministrare MDMA ai polpi per il bene della scienza!

Somministrare MDMA ai polpi per il bene della scienza!

L’assunzione di 3,4-metilenediossimetanfetamina, anche detta MDMA o Ecstasy, comporta un aumento della socialità e produce un rinnovato senso di empatia nei confronti delle altre persone. Lo dice la scienza e anche un’insospettabile percentuale di vostri conoscenti.

Di recente, i ricercatori della Johns Hopkins University School of Medicine hanno però scoperto che l’MDMA genera gli stessi effetti pro-sociali anche su una particolare specie di polpo (Octopus bimaculoides) — nota per la sua quasi totale asocialità, nonché per essere l’unica il cui DNA sia stato interamente sequenziato.

esemplare di Octopus bimaculoides

La scoperta è il frutto di uno studio condotto da Eric Edsinger e Gül Dölen e pubblicato su Current Biology, che mira a indagare nel profondo la storia evolutiva delle funzioni che regolano la socialità. Esseri umani e polpi sono parenti lontanissimi, separati da più di 500 milioni di anni di evoluzione, e le due specie sono, all’apparenza, quanto di più diverso l’una dall’altra. Nonostante le spiccate differenze, i meccanismi del cervello che condizionano alcuni comportamenti sociali sono gli stessi. In particolare, i meccanismi di trasmissione della serotonina nel cervello sono così simili tra le due specie da far supporre che costituiscano una sorta di eredità condivisa, risalente a un remoto passato della storia dell’evoluzione.

L’esperimento

Per svolgere l’indagine, i ricercatori hanno utilizzato sette polpi e hanno osservato il comportamento di ognuno di essi prima e dopo l’assunzione di MDMA, a turno, ogni polpo è stato collocato in uno dei tre comparti in cui era stata divisa una speciale vasca attrezzata per l’esperimento. Nei due comparti adiacenti erano presenti rispettivamente un oggetto (scelto appositamente per attirare l’attenzione) e un altro polpo. In condizioni di lucidità, gli animali mostravano un livello d’interazione con l’oggetto o con i propri simili in linea con le caratteristiche comportamentali della specie.

uno schema del set-up dell’esperimento

In seguito, i polpi sono stati trasferiti per dieci minuti in un contenitore dove era stata disciolta in acqua una modesta quantità di MDMA per poi essere riportati nella vasca di partenza. A quel punto qualcosa è cambiato. I polpi hanno manifestato una spiccata propensione alla socialità e si sono dimostrati curiosi verso il compagno, avvicinandosi, toccandolo e sfregando il ventre contro i suoi tentacoli.

I risultati

La serotonina è una sostanza che viene prodotta in gran parte dai neuroni serotoninergici nel sistema nervoso centrale e influenza l’umore, il sonno, l’emotività e le funzioni cognitive. La serotonina agisce di conseguenza sui comportamenti sociali degli esseri viventi.

I ricercatori della John Hopkins School of Medicine hanno osservato come l’MDMA stimoli comportamenti pro-sociali evidenti nei polpi esattamente come avviene negli esseri umani. Anche i polpi possiedono la proteina che trasporta la serotonina (chiamata SerT, Serotonin Transporter) e sulla quale agisce l’MDMA. Di conseguenza, il ruolo della trasmissione della serotonina nella regolazione dei comportamenti sociali si è conservato nel lungo corso dell’evoluzione e costituisce un’eredità condivisa dagli esseri viventi da centinaia di milioni di anni.

formula di struttura della serotonina

Nonostante le complicazioni e gli impedimenti, Gül Dölen ha sottolineato che, assieme ai colleghi, stanno “sequenziando il genoma di due altre specie di polpo. L’interesse, in questo caso, deriva dal fatto che le due specie sono molto simili, ma una è socievole mentre l’altra non lo è per niente.”

Nonostante ci sia chi li considera una specie aliena proveniente da un altro mondo, i polpi hanno molte più similitudini con gli altri esseri viventi che popolano la Terra di quanto si pensasse — anche quando si parla di effetti sulla socialità influenzati dall’assunzione di 3,4-metilenediossimetanfetamina.

-Valto

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